Brian Acton : le milliardaire parti de nulle part

Brian Acton est un développeur en informatique et un entrepreneur américain. D’administrateur de système, il est devenu un milliardaire grâce à son invention. Avec son associé d’antan, ils ont créé l’un des réseaux sociaux les plus utilisés : WhatsApp. Mais saviez-vous comment il a réussi cet exploit ? On vous raconte le parcours de Brian Acton.

Naissance, enfance et formation de Brian Acton

Le 17 février 1972, Brian Acton voit le jour dans l’État du Michigan en Amérique. Il grandit dans une famille modeste de classe moyenne et très active. Sa mère dirigeait déjà une entreprise de transport de marchandise.

Avec ses parents, Brian Acton s’installe en Floride Centrale où il fréquente un lycée Lake Howell High School jusqu’à l’obtention de son premier diplôme. À l’école, Brian est un élève perspicace et très brillant. Il reçoit une bourse complète pour étudier l’ingénierie à l’Université de Pennsylvanie.

Finalement, il ne reste qu’une année dans l’établissement avant de la quitter. Il intègre ensuite l’Université de Stanford et obtient en 1994 son diplôme en informatique.

Parcours professionnel

Brian commence  sa carrière professionnelle bien avant la fin de ses études universitaires. En 1992, le jeune homme était déjà administrateur de systèmes chez le fabricant américain Rockwell International.

Après quelques années de service, il rejoint Apple en tant que testeur de produit puis la société multinationale américaine de logiciels informatiques Adobe Systems. Il rejoint en 1996 la firme Yahoo Inc.

Dans la société de Yahoo, Brian rencontre à nouveau Jan Koum en 1998. Ils s’étaient connus quand Jan était testeur de sécurité chez Ernst & Young. Chez Yahoo, Jan Koum est embauché en tant qu’ingénieur en infrastructure. Avec Brian, ils forment un duo inséparable jusqu’à leur démission conjointe en septembre 2007.

Ils organisent même leurs vacances ensemble pour faire le tour de l’Amérique du Sud. De retour de leur année sabbatique, Brian et Jan postulent chez Facebook. Ils sont malheureusement rejetés.

La création de WhatsApp

Le rejet de Facebook a marqué les deux développeurs. Mais c’était sans compter sur leur génie. En 2009, Koum achète un iPhone et réalise que l’App Store, alors âgé de 7 mois, est une niche d’opportunité pour les applications.

Brian Acton

Avec Brian, Koum organise alors une rencontre avec son ami Alex Fishman pour discuter du développement d’une application. Koum propose le nom de WhatsApp pour signifier « quoi de neuf ».

Le 24 février 2009, WhatsApp a été officiellement incorporée en tant que société légale en Californie. Mais les activités n’accéléraient pas comme Koum le voulait . L’application présente de nombreux bugs ou se bloque. Il prend alors la décision de tout abandonner et de chercher un nouvel emploi. Mais Brian a exhorté son ami à la patience.

En août 2009, WhatsApp 2.0 fait son apparition. Celle-ci se présente mieux que les précédentes versions. Les utilisateurs se multiplient et passent à 250 000 sur le réseau.

C’est à ce moment que Brian convainc 5 ex-employés de Yahoo d’investir 250 000 $ dans la société. Par la même occasion, il obtient aussi le statut de cofondateur et rejoint officiellement la société le 1 novembre 2009.

Petit à petit, WhatsApp développe de nouvelles fonctionnalités. Elle est même apparue parmi les 20 meilleures applications de l’App Store américain d’Apple au début des années 2011. Les financements commencent alors par jaillir.

La société américaine Sequoia Capital fait un premier investissement d’environ 8 millions de dollars pour plus de 15 % de l’entreprise. En février 2013, l’application comptait plus de 200 millions d’utilisateurs.

En juillet 2013, WhatsApp reçoit un second financement d’environ 50 millions de dollars de Sequoia Capital.

Le rachat de WhatsApp par Facebook

Le succès de WhatsApp attise la convoitise des géants des médias sociaux, notamment Facebook. Ce dernier craint une concurrence féroce de la part de la nouvelle société. Les dirigeants de Facebook décident alors de racheter WhatsApp.

Le 19 février 2014, Facebook annonce qu’il rachète WhatsApp pour 19 milliards de dollars. Les deux développeurs reçoivent chacun :

  • 12 milliards de dollars d’actions Facebook ;
  • 4 milliards de dollars en espèces ;
  • 3 milliards de dollars supplémentaires en unités d’actions restreintes.

Selon les estimations du magazine Forbes, Brian Acton détenait plus de 20 % du capital de la société.

Le départ de Brian Acton de Facebook

Chez Facebook, Brian se voit totalement en déphasage avec les dirigeants. Les fondateurs de WhatsApp étaient des fervents défenseurs de la protection de la vie privée. Facebook, quant à lui, compte monétiser l’application grâce à des publicités.

Brian Acton

À propos de sa démission, Brian déclare à Forbes :

« Je pense avoir compris. Ce sont des hommes d’affaires, ce sont de bons hommes d’affaires. Ils représentent simplement un ensemble de pratiques commerciales, de principes, d’éthique, et de politiques avec lesquels je ne suis pas nécessairement d’accord ».

Brian Acton pour Forbes

Brian Acton quitte alors Facebook en septembre 2017 et laisse 850 millions de dollars d’options non acquises. Il crée une nouvelle fondation appelée « Signal Foundation ».

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